Enquanto Warren Buffett elogia sua ferrovia BNSF, os clientes reclamam dos atrasos

Warren Buffett estava comparando a previsão da BNSF à figura bíblica de Noah e seu navio.

Warren Buffett certamente elogiará o crescimento impressionante da BNSF Railroad, sua empresaWarren Buffett certamente elogiará o crescimento impressionante da BNSF Railroad, a maior aquisição de sua empresa. Reuters

Quando o investidor americano Warren Buffett se dirige aos acionistas da Berkshire Hathaway na reunião anual do conglomerado no sábado, ele certamente elogiará o crescimento impressionante da BNSF Railroad, a maior aquisição de sua empresa.



A ferrovia, que estava passando por dificuldades durante a Grande Recessão quando a Berkshire a comprou por US $ 26 bilhões em 2010, teve um lucro de US $ 3,8 bilhões no ano passado. Em sua carta anual aos acionistas da Berkshire em fevereiro, Buffett ligou para a BNSF, cujas 32.000 milhas de trilhos se estendem por 28 estados, a artéria mais importante do sistema circulatório de nossa economia, lidando com 15 por cento de todo o frete interurbano em toda a América.

Elogiando as relações suaves da BNSF com clientes e reguladores, Buffett escreveu: Como Noah, que previu desde cedo a necessidade de transporte confiável, sabemos que é nosso trabalho planejar com antecedência. Buffett estava comparando a previsão do BNSF à figura bíblica de Noah e seu navio.



Ele acrescentou: o sistema ferroviário da América nunca esteve em melhor forma.



O que Buffett não mencionou é que um número crescente de clientes da BNSF dizem que a artéria vital está entupida, causando perdas econômicas para empresas industriais e agricultores que lutam para colocar seus produtos no mercado.

À medida que mais mercadorias dos EUA saem dos trilhos em meio a uma recuperação econômica, os atrasos podem repercutir amplamente. Um inverno rigoroso prejudicou os horários dos trens neste ano, causando velocidades mais lentas dos trens, congestionamentos de toras terminais e tripulações e locomotivas presas.

Outras ferrovias importantes, incluindo a gigante Union Pacific Corp, também sofreram interrupções. Os pátios ferroviários dentro e ao redor de Chicago, uma porta de entrada para várias linhas importantes, foram restaurados por meses após uma nevasca recorde ali durante o inverno. Até a própria BNSF sofreu: a Berkshire disse na sexta-feira que o lucro de sua unidade ferroviária no primeiro trimestre, que caiu 9 por cento para US $ 724 milhões, foi afetado negativamente por condições climáticas severas e desafios relacionados ao serviço.



Alguns remetentes acreditam que os infortúnios do inverno são apenas parte do problema. As preocupações têm sido maiores nas Grandes Planícies e no Alto Meio-Oeste, onde a BNSF está entre os principais concorrentes ferroviários e tem sido a maior beneficiária de um boom no transporte de uma commodity de alto valor - petróleo bruto - da área de petróleo Bakken em Dakota do Norte e Montana.

De acordo com uma análise da Reuters de arquivamentos feitos ao US Surface Transportation Board (STB), o regulador econômico do setor ferroviário, no último mês mais de quatro dezenas de grupos comerciais industriais, legisladores ou firmas de commodities que dependem da BNSF e outras ferrovias importantes de Classe 1 apresentaram reclamações ou pedidos de ação do regulador para melhorar seu serviço ferroviário.

Uma alegação comum é que as ferrovias, incluindo a BNSF, podem estar perdendo a prioridade do embarque de outras commodities para dar lugar a petróleo bruto mais caro em seus trens, o que as ferrovias negam.



A BNSF não está favorecendo os embarques de petróleo em relação a outros carregadores. Este é um caso de rápido crescimento para várias commodities usando partes de nossa rede ferroviária que não tinham visto esse tipo de volume anteriormente, disse a porta-voz da BNSF Roxanne Butler em um e-mail.

Em meio a um boom de perfuração de xisto, as cargas de petróleo bruto por ferrovia aumentaram cerca de 44 vezes desde 2008, para quase um milhão de barris por dia, de acordo com dados do setor. A maior parte do petróleo bruto que circula pelos trilhos se origina no Bakken. A BNSF disse que o petróleo ainda representa apenas 4% de seu tráfego total.



BUFFETT'S 'ALL IN WAGER'

Quando a Berkshire comprou a BNSF, Buffett chamou isso de aposta total no futuro econômico dos Estados Unidos. Na época, ele disse ao comentarista de TV Charlie Rose que a BNSF estava entrelaçada com a economia americana de uma forma que, se a economia americana prosperar, o negócio prosperará.



E prosperou. No ano passado, em meio a um aumento nas cargas ferroviárias, a receita da BNSF chegou a US $ 20 bilhões e a empresa investiu quase US $ 4 bilhões. Ela planeja aumentar os gastos para US $ 5 bilhões este ano. E apesar de um primeiro trimestre mais fraco, a Berkshire disse que espera que os lucros da BNSF superem 2013 no resto do ano.

Mas alguns analistas dizem que o ritmo de investimento da BNSF não conseguiu acompanhar a demanda. Em uma nota de pesquisa de 14 de março, analistas do Morgan Stanley escreveram que os problemas do serviço de inverno indicam que muito pouco capex foi investido devido ao crescimento.

Em uma audiência STB em 10 de abril, os executivos da BNSF pediram desculpas pelos atrasos relacionados ao inverno e se comprometeram a implantar mais locomotivas e tripulações para melhorar o serviço nos próximos meses.

Suas garantias não convenceram todos os clientes. A United Sugars, cujas firmas-membro fornecem cerca de um quarto da demanda de açúcar dos EUA, informou ao STB que tem sérias preocupações de que a BNSF não será capaz de resolver rapidamente seus problemas de serviço. As interrupções custarão dezenas de milhões de dólares este ano, e parte da safra de beterraba encalhada pode apodrecer no solo.

PODRE DE Beterraba, ESPERA DE PASSAGEIROS

Entre outros que causam preocupação estão os produtores de carvão, fertilizantes, etanol e aço - até mesmo a operadora de trens de passageiros Amtrak. Suas reclamações não se concentram apenas na BNSF. A CP e a Union Pacific também foram alvo de críticas.

Mas a BNSF possui algumas rotas importantes. Na linha Empire Builder da Amtrak de Chicago a Seattle, que atravessa a região de Bakken na pista da BNSF, o desempenho no prazo caiu para 27 por cento até agora este ano, ante 76 por cento em 2009.

Tivemos conversas muito francas com a BNSF sobre seu desempenho, disse o porta-voz da Amtrak, Marc Magliari. Eles foram francos que há problemas por aí e estão contratando mais tripulações e locomotivas.

O grupo comercial de energia elétrica Western Coal Traffic League disse ao regulador ferroviário dos EUA no mês passado que a BNSF estava oferecendo métricas de serviço em declínio, acrescentando que os membros temem ficar sem carvão, se não agora, até o verão.

A Nucor Corp, maior fabricante de aço dos Estados Unidos, escreveu que, durante o primeiro trimestre, as viagens ferroviárias que normalmente levam duas semanas exigiam até dois meses. Os atrasos afetaram gravemente os lucros, disse o órgão regulador.

Não estamos vendo melhorias agora que o tempo melhorou, escreveu a empresa.

AVISO SOBRE INTERVENÇÃO

O STB tem autoridade para fazer com que as ferrovias priorizem o embarque de certas mercadorias durante os gargalos, e alguns clientes estão solicitando uma ação do regulador. No mês passado, ela atendeu a um desses pedidos, ordenando que as ferrovias BNSF e CP relatassem seus cronogramas para entrega mais rápida de fertilizantes antes da estação de plantio da primavera, o que eles fizeram.

O porta-voz da STB, Dennis Watson, não quis comentar se outras ações regulatórias estão planejadas.

A BNSF se irritou com a possibilidade de uma intervenção governamental adicional, dizendo ao regulador em uma carta na semana passada que a medida extrema de direcionar medidas de recuperação em benefício de um determinado grupo de commodities ou localização geográfica prejudicaria a velocidade geral da rede e outros clientes.

No entanto, reconheceu as preocupações do cliente e se comprometeu a tratá-las imediatamente. A mensagem de que não conseguimos executar a partir de uma perspectiva de serviço também foi muito clara, escreveu na carta o vice-presidente executivo da BNSF, Stevan Bobb.

Mais uma vez, os transportadores de commodities básicas estão preocupados que as ferrovias estejam negligenciando suas cargas em favor de US $ 100 o barril de petróleo.

Todos nós estamos pagando o preço pela paixão das ferrovias com a movimentação de petróleo bruto, disse Bob Dineen, chefe da Associação de Combustíveis Renováveis. As empresas petrolíferas não estão reclamando. Eles acham que o serviço tem sido bom.